How important is reading fiction in socializing school children? Researchers at The New School in New York City have found evidence that literary fiction improves a reader’s capacity to understand what others are thinking and feeling.

Emanuele Castano, a social psychologist, along with PhD candidate David Kidd conducted five studies in which they divided a varying number of participants (ranging from 86 to 356) and gave them different reading assignments: excerpts from genre (or popular) fiction, literary fiction, nonfiction or nothing. После того как участники закончили чтение, они прошли тест, результаты которого показывали их способность выявлять и понимать мысли и эмоции других людей. К своему удивлению исследователи обнаружили существенные отличия в результатах тех, кто читал художественную литературу, и тех, кто читал фантастику.

Результаты участников исследования, которые читали научно-популярную литературу и которые не читали вовсе, были посредственными. When they read excerpts of genre fiction, such as Danielle Steel’s The Sins of the Mother, their test results were dually insignificant. Хотя, когда участники читали художественную литературу, например "Железнодорожное депо" Луизы Эрдрих, их результаты испытаний заметно улучшились и, косвенно, повысили их способность к сопереживанию. Результаты исследования были опубликованы 4 Октября в журнале "Science".

Эти результаты показали, что литературная критика должна сказать об этих двух жанрах литературы, и в действительности это, может быть, первое эмпирическое доказательство соотношения грамотности и психологической теории художественной литературы. Popular fiction tends to portray situations that are otherworldly and follow a formula to take readers on a roller-coaster ride of emotions and exciting experiences. Хотя ситуации фантастичны, персонажи внутренне уравновешенны и предсказуемы, что, как правило, подтверждают ожидания читателя. Само собой разумеется, что научно-фантастическая литература не повлияет на чувство сопереживания.

Художественная литература, напротив, больше внимания уделяет психологии персонажей и отношениям между ними. "Часто умы тех персонажей изображены нечетко, без многих деталей, и мы вынуждены заполнить пробелы, чтобы понять их намерения и мотивы", говорит Кидд. Этот жанр подсказывает читателю вообразить интроспективные диалоги персонажей. Это психологическое осознание переносится в реальный мир, полный сложных характеров, внутреннюю жизнь которых трудно понять. Хотя художественная литература, как правило, более реалистична, чем научная фантастика, герои все же рушат представления читателя, подрывающие предрассудки и стереотипы. Они поддерживают и учат нас ценить человеческие чувства, такие, как важность понимания тех, кто отличается от нас самих.

Результаты показывают, что чтение художественной литературы оказывает благотворное влияние на общение. Данные исследования могут быть использованы при обсуждении того, сколько научно-фантастической литературы должно быть включено в учебные программы, и нужно ли вводить программы для чтения в тюрьмах, где чтение художественной литературы может улучшить социальное функционирование и сочувствие заключенных. Кастано также надеется, что результаты исследования будут побуждать больных аутизмом читать художественную литературу, в надежде, что она может улучшить их способность сопереживать без побочных эффектов от лекарств.